CAIRN.INFO : Matières à réflexion

Le musée d’Histoire naturelle de La Plata, capitale de la province de Buenos Aires, offre une excellente image du monde tel que nous l’avons longtemps conçu. Au-dessus du péristyle néoclassique de l’entrée, une enfilade de niches accueille des bustes de savants illustres qui, chacun à leur époque et à leur manière, contribuèrent à donner à l’homme une place dans le système de la nature. Les figures de Buffon, Humboldt, Lamarck, Cuvier, d’Orbigny, Darwin ou Broca sont là pour rappeler au visiteur quelle était l’intention du musée lorsqu’il fut édifié dans la dernière décennie du XIXe siècle : faire prévaloir la science sur la religion en retraçant la longue histoire des êtres organisés, inscrire les productions humaines dans le cours majestueux de l’évolution des organismes, témoigner de l’inventivité complémentaire de la nature et de la culture dans la création des multiples formes où se reflète la variété des existants dans le temps et dans l’espace. Mais une telle ambition est difficile à mettre en œuvre et, au musée de La Plata comme dans tant d’autres institutions similaires, la disposition des lieux vient infirmer l’espoir qu’avait pu faire naître la contemplation des figures totémiques sous les auspices desquelles le grand projet de synthèse était placé. Le rez-de-chaussée est entièrement dévolu à la nature : rayonnant à partir d’une rotonde centrale, se déploient des galeries poussiéreuses et mal éclairées de minéralogie, de paléontologie, de zoologie ou de botanique, d’une richesse probablement sans égale dans un musée sud-américain…

Philippe Descola
Philippe Descola est professeur au Collège de France. Il est notamment l’auteur de La Nature domestique. Symbolisme et praxis dans l’écologie des Achuar (Paris, Éditions de la Maison des sciences de l’homme, 1986) et de Les Lances du crépuscule (Paris, Plon, 1993 ; nouv. éd. « Pocket », 2000)
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Mis en ligne sur Cairn.info le 01/01/2011
https://doi.org/10.3917/deba.114.0086
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